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美联储:数字货币时代的代币和账户

文 | 流远 看懂经济专栏作家 题记: 美联储最近发了一篇关于数字货币的文章,作者流远将其翻译整理出来,以飨读者。

美联储:数字货币时代的代币和账户

文 | 流远 看懂经济专栏作家

题记: 美联储最近发了一篇关于数字货币的文章,作者流远将其翻译整理出来,以飨读者。

几年前,金融市场创新开始引发关于数字代币(Digital Tokens)和金融资产代币化(Tokenization)的讨论。当这些想法首次进入公众讨论时,它们被用来帮助说明一种可能的未来状态:金融工具可以变成数字形式,并在没有金融中介的情况下在全球范围内实时传输。已有的金融机构提出将证券代币化,提高结算速度和抵押品流动性。初创的科技公司提议将数字代币与法定货币和其他资产(例如黄金、钻石和其他商品)绑定。随着这些领域的工作从思考性的构想发展到具体的技术开发,各国央行开始通过分布式账本技术(DLT)积极研究数字代币。

尽管术语“代币”和“代币化”很流行,但它们的含义仍然让大多数人感到困惑。从技术、概念或功能角度来看,什么是代币?许多人使用代币好像它的意思是不言而喻的。经济学文献、计算机科学出版物、技术博客文章和一般报纸中在谈及代币时,其含义是不一致的,因为不同的人使用这个术语来描述不同(但相关的)事物。代币是物理实体、数字工具、由智能合约定义的东西还是其他完全不同的东西?这种缺乏一致性导致了进一步的混乱和误解。

了解谈及代币的上下文对于理解数字货币很重要。这篇文章的目的不是提出新的术语或定义,而是提供指导,以防止在使用术语“代币”和“账户”(Account)时可能出现的混乱或误解。

代币和加密货币社区

在加密货币社区中,有关代币的术语在不断演变,并没有关于代币的准确和权威定义。当前的代币和代币化概念可能源自它们在以太坊环境中的使用,以太坊是一个大型公共区块链,以所谓的智能合约形式提供强大的编程能力。这种灵活可编程性的早期应用案例是关于自定义资产的概念,以太坊社区在其公开发布后不久就提出了称为“代币”的可替代价值单位标准。所采用的标准ERC-20可以说是今天以太坊和其他公共区块链上代币概念的主要参考。

以太坊、智能合约和ERC-20代币标准

公共以太坊区块链于2015年推出,其灵感来自于比特币作为分布式账本的核心设计,不需要中央权威机构就其内容协调一致。除了这种基本的去中心化记录保存功能外,以太坊还引入了额外的编程能力来与账本内容进行交互。虽然比特币允许支出条件编程适用于特定离散数量比特币,但以太坊的设计允许创建被称为智能合约的通用计算机程序,该程序是存储在以太坊区块链上的可执行代码。一个智能合约可能像计算器一样简单,也可能像DAO一样复杂,DAO是一个早期的实验,本质上是一个去中心化的投资基金。这些智能合约的公共功能可以由以太坊系统的任何用户和其他智能合约执行。

智能合约的早期应用是区块链上资产的编程定义。以太坊社区将这些资产称为“代币”。其基本思想是智能合约可以定义自己的分类帐,用于跟踪用户的代币余额(本质上是以太坊的子分类帐,适用于该特定的智能合约),并允许用户交易该代币所代表的资产。考虑到以太坊上智能合约编程的灵活性,有很多方法来实现这样的系统。因此,为了实现更一致的代币互操作性,以太坊推出后不久就提出并采用了可替代代币的标准接口。该标准的提案号为ERC-20。遵循该标准的智能合约发行的代币称为ERC-20代币。标准接口允许各种功能,包括在区块链上从一个地址发送代币到另一个地址,将它们委托给第三方作为“批准”,并为它们分配一个类似于股票代码的标识符。

ERC-20标准的广泛采用可能有助于形成“加密货币代币”的概念,通过使用智能合约作为在区块链上发行的自定义资产。其他区块链平台追随以太坊的领导,提供灵活的编程能力,如Eos、Cardano、Tezos和Stellar,都允许发行自定义资产,这些资产在加密货币社区称之为代币。

以太坊网络上的代币与以太坊有何不同?

以太坊有一个本身加密货币“以太”,用于支付网络处理的所有交易。然而,以太坊本身并不是ERC-20代币;相反,它是区块链平台固有的一部分,早于任何ERC-20代币。以太坊交易可能包括以太坊本身从一个用户到另一个用户的简单转移,也可能是对特定智能合约功能的调用。根据以太坊网络为了执行交易必须执行的计算量,以太坊将收取相应的费用。一个简单的用户对用户的以太传输可能费用较低,而对执行大量数学计算的智能合约功能的调用可能费用较高。这种计算收费策略意味着,用于与如上所述ERC-20智能合约交互功能,例如从一个用户向另一个用户发送ERC-20代币,会导致以以太币计价的交易费用。因此,虽然可以在不需要任何其他支付工具的情况下交易以太值,但对于ERC-20代币来说并非如此:为了在后者中进行交易,用户还必须维持以太余额来支付网络交易费用。

ERC-20代币如何在区块链上记录和转移?

以太坊的主要功能是电子记录保存。比特币使用一种称为“未花费交易输出”(也称为UTXO)的格式来处理记录保存,与之不同的是,以太坊通过账户地址记录信息。这些账户地址在概念上与传统金融中的用户账户相似。然而,在以太坊中,任何ERC-20子分类账上的这些账户和相关余额都分布在参与计算节点的去中心化网络中;因此,ERC-20代币(余额)存在的唯一位置是在这个网络上。虽然用于控制这些代币的用户余额软件被称为“加密货币钱包”,但这些钱包不包含任何具有单位价值的东西。相反,加密货币钱包拥有一个私人密钥,允许其持有者在区块链平台上授权交易,其方式大致类似于在支票上签名。虽然代币可以通过钱包软件查看或控制,但就它们“存在”的程度而言,它仅存在于由区块链平台的计算节点维护的复制数据库中,并以账户余额的形式存在,而不是作为钱包软件本身的数字“对象”。

一旦一个人控制了网络上的代币,他们就可以将这些代币的控制权转移给其他人。代币的发送者和接收者不需要与代币发行者有关系;他们只需要一个其所控制私钥的以太坊地址。发送方通过加密签名并向以太坊网络提交消息来发起转账,该消息将从其余额中扣除代币,并将它们添加到接收方账户的余额中。在发送方使用他们的私钥授权将一些代币的控制权重新分配给其他人之后,接收方现在能够使用他们自己的私钥以相同的方式从他们的帐户余额中转移代币。重要的是,发送方所有的独特数字信息不会被转移到接收方的加密货币钱包中。

其他类型的加密代币

自以太坊推出以来,出现了许多其他区块链项目,它们也提供了发行代币的能力。虽然以太坊仍然是最常见的平台,但据行业数据聚合机构CoinMarketCap报道,市值排名前100位的其他平台包括Binance Coin、TRON、Rootstock、Omni和Stellar。其他为代币发行而设计的新平台,包括Algorand、Avalanche和Libra。尽管这些平台的基础技术存在差异,但将代币概念化为可以在这些平台上进行交易的编程定义价值单位,并通过账户余额进行跟踪,这仍然是一个共同的特征。

除了可替代的代币,区块链平台还可以支持非可替代的代币。在以太坊,这类代币有一个被采用的标准,其提案编号为ERC-721。虽然可替代代币可用于表示“同质”资产,如货币单位或特定数量黄金的所有权,但不可替代代币可用于表示独特资产,如艺术品或财产契约(例如CryptoKitties)。任何提供足够灵活编程的区块链平台通常都能够实现不可替代代币的功能。

代币与中央银行

代币在货币和银行业的使用可以追溯到几个世纪前。传统上,“代币”一词被用来描述代表价值的实物,如贵金属或官方铸币,它们作为价值的象征,可用于支付。这些早期代币的所有权完全由实物占有决定。一个人获得货币代币最常见的方式是用商品或服务来换取它。在任何此类贸易中,转移都是在个人之间进行的。关键的是,实物货币体系在很大程度上依赖于这样一个假设,即这种代币很难复制。因此,如果用户能够有效地复制它的价值,那么它就可以很容易地为自己创造价值。

个人之间的代币交换最终导致使用“账户”来更容易记录资产所有权,并促进更复杂的贸易和金融交易。当与专门机构和程序相结合时,账户可以方便地在参与者之间转移。商家不必携带硬币或贵金属,而是可以在第三方(如银行)开立账户。例如,文艺复兴时期威尼斯的一家银行可能在纸质分类账上为商人保留账户,并允许账户持有人将余额从一个人转移到另一个人,而无需在交易双方之间进行任何实物资产交换。如果商人需要实物货币,他们可以清除部分或全部银行账户余额,以换取等值的实物代币。

现金和中央银行账户

尽管货币既可以作为实物存在,也可以作为账本中的记录存在这种想法早在各国创建法定货币之前就已存在,但它显然与中央银行相似。各国央行历来以两种形式发行货币:现金和存款。现金是货币的一种物理形式。它为公众提供各种用途,可以实现人与人之间的匿名转让。此外,现金还具有内在的安全功能,实物货币易于认证但难以伪造。基于这些原因,我们今天使用的现金类似于货币代币的历史概念。存款,如准备金和结算余额,是一种使用账户表示的电子货币形式。它们通常只供有限的一组实体、某些金融机构和官方部门用于特定目的。

近年来,出现了新的货币形式和分类。2009年,Kahn和Roberds撰写了一篇关于支付经济学的开创性论文,正式界定了作者所描述的“基于账户的”支付系统和“价值储存”支付系统之间的区别。在他们的描述中,二分法的本质归结为每个系统所需的验证类型,“身份验证是账户系统的核心,正如防伪是价值储存系统的核心。”他们对货币的表述表明,身份验证是基于账户的支付系统(如银行存款)和“价值储存”支付系统(如现金)之间的核心区别。在他们的表述中,“代币”的传统概念可被视为体现了“价值存储”系统。

代币与中央银行数字货币的演变

随着中央银行关于央行数字货币(CBDC)的讨论不断发展,Kahn和Roberds提出的“账户”和“价值储存”(或“代币”)基于验证的区分扩展至CBDC。例如,支付和市场基础设施委员会以及市场委员会于2018年发布的报告中,将基于代币的系统描述为依赖于系统用户验证数字对象(即代币)是真实的而不是伪造的能力。报告将此与基于账户系统的概念进行了对比,基于账户的系统依赖于某人(通常是资产发行人或其他第三方)来验证用户的能力,进而通过确认用户的身份来转移帐户余额。

许多央行的报告和演讲,以及经济学论文,都采取了类似的方法,将代币分类为不同于账户的代币,并将重点放在核查对象上(即验证代币的真实性或用户身份)是CBDC分类的关键决定因素。这种观点将代币和账户视为严格的信息,正如另一份近期报告所述,该报告将数字代币描述为“未记录在账户中的价值的数字表示”。一些报告、演讲、文件提供了一个更为细致的观点,承认通过基于信息的验证和基于身份的验证可以从账户转移价值。但是,在很大程度上,许多CBDC报告、演讲和论文都关注已知身份概念,这是代币和账户之间的一个关键区别。

总的来说,这种中央银行对代币和账户的看法是一种既希望通用(技术不可知论)又希望分类(代币与账户不同)的副产品。在某种意义上,代币概念被用作可以匿名传输的价值数字单位的缩写,并提供了如何进行这种传输的通用描述(对“对象”进行身份验证)。然而,作为一个实际问题,中央银行通常回避描述如何使用数字记录系统记录代币。从CBDC的角度来看,账户主要被理解为集中或中心辐射系统中实体维护的“传统”银行账户的简写。

CBDC与代币和账户二分法

对于CBDC来说,代币和账户的二分法可能会让人困惑,因为加密货币和中央银行以不同的方式使用这些术语。虽然加密货币社区中的代币通常被理解为区块链上编程定义的资产,但在Kahn和Roberds二分法传统中,中央银行对CBDC代币的看法仅指从未严格定义的概念性“对象”。加密货币社区所称的代币可以以央行可能承认为账户的形式进行跟踪,而在央行系统,代币和账户指的是CBDC的不同潜在设计。对于相同的术语,这些不同的用法可能会导致人们对CBDC应该如何设计产生误解。最近,一些研究人员对代币和账户术语的模糊性和缺乏一致性所带来的挑战得出了类似的结论。

代币和账户的二分法提出了几个重要问题

第一个问题是,让代币和账户成为“非此即彼”的选择可能没有用处;在某些情况下,这可能适得其反。试图在两者之间建立区别可能会模糊甚至歪曲从技术角度来看正在发生的事情。如上所述,代币可以在加密货币社区的账户环境中运行,这对于许多此类数字货币系统来说都是如此。对于传统货币和银行业务,并非所有账户都依赖身份验证。例如,在某些反洗钱要求薄弱的司法管辖区,访问银行账户可能涉及到知道一条秘密信息,而不是让人核实身份。账户需要标识符,但这些标识符与身份不同。代币和账户之间的区别在加密货币和中央银行可能是有意义的,但在普通的语境中是没有意义的。

第二个问题是可以在本地存储的“数字”形式的货币的概念。将硬币、实物货币或持票工具放在钱包中或在某人的机器上,会引起关于技术可行性和安全性的重大问题。与传统货币不同,加密货币空间中的代币不是本地存储的,而是存储在区块链上。可以在本地存储的是允许在区块链上传输代币的私钥。重要的是,最终用户存储或拥有的东西会对我们如何看待数字世界中的承载工具产生影响:允许在区块链上传输代币的私钥是承载工具吗?私钥是否应被视为物理上持有代币或资产的法律等价物?具有资产本身真正的本地存储功能,再加上离线点对点传输能力的系统,作为一种概念性的分析工具具有价值,但在其开发、安全运行和广泛分布方面仍然存在问题。与此同时,将这些系统和基于区块链的系统称为“基于代币的”,进一步模糊了每种电子记录保存形式的不同技术基础。

第三个问题是,数字代币基本上只是加密货币和中央银行的一部分信息。在谈到加密货币中的代币时,我们可能不一定要将某个值与之关联。例如,在以太坊这样的公共系统中,任何希望这样做的人都可以部署一个新的智能合约,定义可能没有明确用途的代币,因此没有交易价值。某些代币甚至可以在不考虑任何付款或金融用途的情况下专门设计和部署。在中央银行业务中,代币历来只指代表价值的实物资产。然而,近年来,随着对代币化的讨论,这一概念发生了变化,代币化通常指代表价值的资产数字化,例如现金和证券。代币化证券和其他资产的不断发展的应用类似于加密货币社区中代表价值的代币的突出使用。为了分析这些代币化数字金融市场的含义,了解人们在谈论代币化时所指的是什么是很重要的。

最后,许多CBDC报告关注的是概念、政策主题或技术问题。然而,分析概念和技术实现的交叉是必要的,以避免进一步混淆什么是代币、它能做什么、它如何支持数字货币以及它在CBDC背景下的含义。概念的明确有助于推动数字货币(包括CBDC)的对话。这种共同理解尤其重要,因为一些司法管辖区竞相设计和实施CBDC,其中一些基于“代币”,另一些基于“账户”,还有一些使用两者的组合。随着各司法管辖区针对数字货币的发行和使用出台法律框架和监督制度,明确使用术语和定义的必要性变得更加重要。

结语

通过强调“代币”和“账户”这两个术语是如何被加密货币社区和中央银行使用的,本文旨在讨论不同的人使用这些常用术语来引用不同概念的微妙和有时明显不同的方式。承认这些术语在不同领域的使用方式,可能有助于确定不一致可能给数字货币和所谓的代币化金融市场的法律框架和监督制度带来问题的领域。研究CBDC的央行需要让众多利益相关者参与到围绕其设计以及最终是否应该推行的辩论中。这些利益相关者包括一般公众、立法机构、私营部门、其他中央银行和官方部门。为了使这些对话取得成功,每个人都必须说同一种语言,或者至少在进入对话时对每个观点都有一个共同的理解。

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